20 de Septiembre de 2019

Gran Jurado acusa al expresidente de Cobra Energy y a alta funcionaria de FEMA

Por el 11 de Septiembre de 2019

Tribunal Federal en Puerto Rico. (Juan J. Rodríguez/CB)

Twitter: @Limarys_Suarez

Un mes y dos días después del devastador paso del huracán María por la Isla, la empresa COBRA y su entonces presidente, Donald Keith Ellison lograron contratos con la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE) que ascendieron hasta $1,800 millones mediante un presunto esquema de fraude, extorsión y soborno orquestado junto a la subdirectora de la Oficina de Recuperación de FEMA, Ahsha Tribble.

Así lo establece una acusación emitida por un Gran Jurado federal el pasado 3 de septiembre contra Ellison, Tribble y Jovanda R. Patterson que alega que el trío participó de una conspiración para sobornar a funcionarios públicos, cometer actos que afectan un interés financiero, realizaron declaraciones falsas, cometieron fraude de fondos de desastre, fraude electrónico de servicios honestos y violaciones al Travel Act.

“La acusación que anunciamos hoy demuestra cómo una alta ejecutiva de FEMA y el presidente de la compañía Cobra se pusieron de acuerdo para enriquecerse ilegalmente a costa de los trabajos de reparación de nuestro sistema eléctrico luego del paso de los huracanes Irma y María en septiembre de 2017″, declaró Rosa Emilia Rodríguez Vélez, jefa de la Fiscalía Federal, en conferencia de prensa tras los arrestos que se efectuaron en Florida, Oklahoma y San Francisco.

Según la acusación, un mes y dos días después del huracán María, el 19 de octubre de 2017, COBRA obtuvo un primer contrato por $200 millones con la AEE para reparar el sistema eléctrico, pero luego de seis enmiendas a ese mismo contrato la cifra alcanzó $945.4 millones en un periodo de trabajo de solo cuatro meses.

Para lograr cada una de esas enmiendas al primer contrato, Cobra contó con la representación de una persona que la acusación federal lo identifica como el “Individuo A”.

¿Quién era ese “Individuo A” que durante siete ocasiones distintas acudió a la AEE en representación de Cobra para negociar el primer contrato y las seis enmiendas posteriores que sufrió ese acuerdo?, preguntó CB en Español a la jefa de la Fiscalía Federal.

“No estamos protegiendo a ese individuo, lo que sucede es que en este momento no podemos revelar su identidad”, se limitó a responder la jefa de la Fiscalía Federal al tiempo que indicó que la pesquisa continúa.

Diversas fuentes de CB en Español ligadas a la AEE indicaron a este medio que durante las negociaciones con la utilidad pública Cobra llegó a estar representada por Arthur “Arty” Straehla, quien es el presidente de Mammoth Energy Services, empresa dueña de Cobra. Sin embargo, se desconoce si Straehla es la persona que la acusación federal contra Ellison y Tribble se refiere como el “Individuo A”.

A pesar de las múltiples preguntas realizadas por este medio, la jefa de la Fiscalía Federal evitó revelar la identidad de esa persona.

Según el registro de corporaciones del Departamento de Estado, el 13 de octubre de 2017 Cobra fue incorporada en Puerto Rico como empresa foránea y dos días después obtuvo el primer contrato con la AEE. El agente residente de Cobra Adquisitions es la empresa The Prentice Hall Corporation System, que a su vez obtiene servicios de la empresa The Fast Solution.

El 26 de marzo de 2018 COBRA y la AEE firman un segundo contrato por $900 millones adicionales con fondos reembolsados por FEMA.

“A finales del 2017 o principios del 2018, Tribble y Ellison iniciaron una estrecha relación personal. Ellison le regaló cosas de valor a Tribble, mientras ella le proporcionaba información sobre la AEE que obtenía dada su posición oficial (en FEMA). Como parte del patrón de Ellison de proporcionar cosas de valor a Tribble, le consiguió empleo en Cobra para su amiga, la acusada Jovanda R. Patterson”, explicó la jefa de la Fiscalía Federal.

Los obsequios de valor realizados por el presidente de Cobra a la administradora regional de FEMA, Ahsha Tribble fueron un viaje en helicóptero sobre Puerto Rico en febrero de 2018, ayuda para conseguir un lugar donde vivir en Nueva York, negoció la contratación de su amiga en Cobra Logistics Holdings, le compró pasajes para viajar de Miami a Orlando y pasajes en primera clase de San Juan a Nueva York, le brindó servicios de seguridad personal y le dio acceso para utilizar una tarjeta de crédito que le pertenecía a Ellison, entre otros.

“Tribble influía, brindaba asesoramiento y ejercía presión sobre los ejecutivos de la AEE, incluidos, entre otros el director ejecutivo y los directores de las diferentes divisiones de la AEE, de modo que la AEE aceleraba los pagos a Cobra, asignaba tareas a Cobra en lugar de usar empleados de la AEE y usaba a Cobra en tareas de restauración mientras rechazaban ofertas de otros contratistas”, precisó Rodríguez Vélez.

La jefa de la Fiscalía Federal recordó que en febrero de 2018 en Puerto Rico se registró una explosión en el Centro de Transmisiones de la AEE en Monacillos y a pesar de que la utilidad indicó entonces que podía atender la emergencia con sus empleados, Tribble “insistió y ejerció presión a los ejecutivos para que utilizaran a Cobra. Les dijo que si no utilizaban a Cobra, FEMA no les reembolsaría”.

“Las acciones de estas personas dan vergüenza. Se aprovecharon de uno de los momentos más vulnerables en la historia moderna de Puerto Rico para enriquecerse a costa del gobierno. Ahora tendrán que enfrentar las consecuencias ante las autoridades federales”, agregó Rodríguez Vélez.

De ser encontrados culpables los acusados se exponen a un máximo de 30 años de prisión por los delitos de fraude electrónico y fraude de fondos de desastre y hasta 5 años por la conspiración.

La jefa de la División Criminal, la fiscal federal, Myriam Fernández y el fiscal federal, Seth Erbe están a cargo del caso que presidirá el juez federal, Francisco A. Besosa.

La AEE precisó hoy que al 31 de marzo de este año un total de $1,100 millones ha sido pagado a Cobra aunque los contratos ascendieron a $1,900 millones.

“Siempre ha sido una prioridad para nosotros el poder asistir y colaborar con las investigaciones que llevan a cabo las autoridades locales y federales y así lo continuaremos haciendo”, dijo José Ortiz, principal oficial ejecutivo de la AEE.

Por su parte, FEMA envió declaraciones escritas en las que la agencia indica que aunque no van a comentar sobre asuntos personales, cooperan totalmente con las investigaciones federales.

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