26 de Mayo de 2019

Hacen llamado urgente para rescatar la industria del café en Puerto Rico

Por el 22 de Marzo de 2018

Una industria del café herida tras el paso de los huracanes Irma y María por Puerto Rico el año pasado, con un Departamento de Agricultura (DA) local inerte ante los reclamos de los caficultores y la urgente necesidad de semillas de esta planta como base de producción, fue la conclusión a la que llegaron decenas de agricultores que participaron de la mesa redonda “El café después del huracán”, realizada ayer por la Asociación de Agricultores de Puerto Rico (AAPR) en el Centro de Convenciones de Miramar.

Allí los trabajadores de la tierra alzaron un reclamo al gobierno para que atienda de inmediato las necesidades de una industria que, no solo genera 10,000 empleos directos e indirectos, sino que representa la única fuente económica de cientos de comunidades de la montaña y que luego del paso de los fenómenos atmosféricos, perdió el 85% de su cosecha.

La Asociación de Agricultores realizó una mesa redonda donde se analizaron estrategias para levantar una industria importante para la economía de los pueblos de la montaña. (Agustín Criollo/CB)

Según se reveló,  durante la secuela del evento, la industria no ha podido comenzar un proceso efectivo de recuperación al no contar con los programas y recursos necesarios para realizar la labor y se estima que una recuperación total de la industria podría tardar hasta 10 años si no se comienza un programa agresivo de rescate y promoción de siembra.

La industria del café es la espina dorsal de la economía de la montaña. El ingreso que genera la misma se queda en Puerto Rico, no se va de aquí. Cada dólar que un caficultor le paga a sus trabajadores, es dinero que se reinvierte en la economía local de los pueblos en donde se cultiva el café”, indicó por su parte Iris Jannette Rodríguez, presidenta del sector de café de la Asociación de Agricultores de Puerto Rico a la vez que indicó que esta industria está desarrollada en 22 de os 78 municipios de la isla.

Asimismo, se hizo un llamado a las agencias gubernamentales, tanto estatales como federales, para que brinden un apoyo real a la industria de café, que había comenzado a presentar signos de desarrollo justo antes del embate de las tormentas.

Según datos del DA de su más reciente estudio de precios, la demanda de materia prima de café para elaborarse en Puerto Rico ha estado estable en los últimos años con alrededor de 240,000 quintales base pilado. Además, información de esa agencia señala que se proyecta que los caficultores  en Puerto Rico, luego de los huracanes, producirán menos del 10% de la demanda de café a ser elaborada para el consumo de la isla. Esto representa una oportunidad de aumentar hasta 10 veces su producción actual para suplir el mercado local.

Agricultura firma acuerdo para levantar industria del café en Puerto Rico tras María

“Si trabajamos para aumentar la producción de café en Puerto Rico para sustituir los 225,000 quintales que ADEA importará en 2018 para cubrir el déficit actual en la demanda de café a ser elaborado en Puerto Rico, lograríamos que nuestros caficultores reciban directamente a sus bolsillos a nivel de finca $75, 000,000 anuales. Dinero que actualmente el consumidor puertorriqueño ya paga y que en su mayoría llega como ingreso para el Departamento de Agricultura a través del café que la agencia importa”, añadió Rodríguez.

En un consenso casi unánime, los caficultores señalaron que el problema más apremiante es la falta de semilla de café, la calidad de esta y la forma en que el DA le asigna la misma a los caficultores. A esto se suma el atraso en el pago del seguro agrícola por la Corporación de Seguros Agrícolas, seguido de la falta de abono, que se haya eliminado el programa de protección de cultivos, la escasez de cal, la falta de evaluación de suelos, falta de mano de obra, falta de ayuda financiera y las pocas iniciativas del Departamento de Agricultura para mitigar los daños causados por los huracanes.

Por otro lado, Germán Negrón, gerente general de Puerto Rico Coffee Roasters, aseguró que el interés de la empresa privada y de los caficultores está alineado con los esfuerzos para levantar la producción de café.

“Necesitamos que el DA vaya a la par con estas partes, enfocando todos sus recursos para la siembra, cultivo y cosecha de café en Puerto Rico”, indicó Negrón.

Asimismo, reafirmó su compromiso de producir sobre 3,000,000 árboles de café en los próximos dos años para lograr suplir las necesidades de semilla de los caficultores, a través de una inversión de $300,000 para la construcción de dos viveros de café adicionales, uno en Manatí y otro en Jayuya, duplicando la capacidad de producción de semillas en el próximo año.

Por su parte, Héctor Iván Cordero, presidente de la AAPR, concurrió con que el tema de la semilla de café es crucial para levantar nuevamente la industria. Este insistió en que es virtualmente imposible levantar la industria del café sin la base de producción, que en este caso es la semilla del café.

Asociación de Agricultores solicita sobrante de fondos a Agricultura federal tras María

No obstante, anunció que a través del “Puerto Rico Agricultural Relief Fund” creado por el American Farm Bureau, se logrará levantar dinero que, unido a una aportación de la empresa privada, se utilizará para un programa de pareo de arbolitos para los caficultores.

“Aquí el secretario de agricultura y el Gobierno de Puerto Rico se llenaron la boca cuando el Gobierno federal aprobó $1.8 billones al programa del PAN [Programa de Asistencia Nutricional] y ya ustedes vieron cómo está la gente buscando el PAN, pero de ese dinero solamente el 4% se va a quedar en Puerto Rico, que es lo que estamos produciendo”, lamentó Cordero.

“Para mí es una noticia más agradable que me digan que me van a dar $21 millones, que es una fracción de un billón, para reestablecer la industria del café en Puerto Rico, reinvertirlo en la montaña, y en vez de tener a toda esa gente haciendo fila para recibir una ayuda por un año, tenerlos trabajando y dándoles una oportunidad de ingresos a ellos en la montaña. Muchas de esas personas que están haciendo fila para el PAN vienen de la montaña. Bajan de allá arriba para buscar oportunidades y al no encontrarlas, terminan en esa fila y eso es lo que nosotros queremos evitar. Yo no quiero eso para Puerto Rico”, denunció el presidente de la AAPR.

Los dos grandes ausentes de la mesa redonda fueron el secretario de Agricultura, Carlos Flores Otero, y el presidente de la Comisión de Agricultura en la Cámara de Representantes, Joel Franqui Atiles. Es esta comisión la que tiene a su cargo estudiar la Resolución Conjunta del Senado 0175, para ordenar al DA que por los cuatro años emita un pago anual a cada agricultor que haya perdido la cosecha de café como consecuencia de los eventos atmosféricos de Irma y María.

Varios de los agricultores denunciaron que las vistas públicas realizadas en la Cámara para este proyecto han sido atropelladas y que no se les ha dado la oportunidad de exponer su visión del asunto. Durante la última vista pública en ese cuerpo legislativo para atender la resolución conjunta solo depuso el secretario de Agricultura, quien se opone tenazmente a la medida.

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